Le boom de la construction au Mexique menace les jaguars indigènes. Une nouvelle banque de gènes pourrait aider.


TLACOLULA DE MATAMOROS, MEXIQUE — Lamanai et Cachicamo jouent parmi les arbres près d’un étang artificiel. Rugissant et bondissant, ils se comportent comme n’importe quel autre jaguar de 3 ans. En dehors d’eux deux, les seuls autres sons proviennent d’oiseaux et d’insectes qui chantent leurs chansons dans la forêt qu’ils appellent leur maison.

L’endroit où vivent ces félins est le même presque depuis leur naissance : un simulateur de faune, qui recrée leur habitat et limite les contacts avec les humains, au Jaguar Sanctuary, un centre qui œuvre à la protection et à la sauvegarde de cette espèce en voie de disparition. Depuis qu’ils sont entrés dans cet espace en 2021, Lamanai et Cachicamo ont été surveillés par des experts. À l’heure actuelle, ils sont les seuls spécimens d’un programme de banque de gènes conçu pour conserver l’espèce de jaguar.

Le programme a commencé en 2017 pour suivre les populations de jaguars et leur santé, et il a été élargi en 2023 avec la création d’un programme de population de secours pour augmenter le nombre de ces félins au Mexique. En 2018, il y avait environ 4 800 spécimens dans le pays, selon un recensement coordonné par l’Institut d’écologie de l’Université nationale autonome du Mexique. Ces programmes sont de plus en plus urgents en raison des nouvelles autoroutes et d’autres projets gouvernementaux, comme Tren Maya, qui apportent des constructions humaines et des infrastructures à l’habitat des grands félins, réduisant ainsi leur territoire de chasse et leur variabilité génétique, selon les experts.

Ena Aguilar Peláez, GPJ Mexique

Jaguares en la Selva surveille les jaguars qui participent au projet de banque de gènes.

Tren Maya est un méga-projet gouvernemental qui reliera, via 1 525 kilomètres de voies ferrées, des espaces naturels dans les États de Tabasco, Chiapas, Campeche, Yucatán et Quintana Roo, dans le sud du Mexique. Deux tronçons ont été inaugurés en décembre 2023 : de Campeche à Cancún, Quintana Roo, et de Cancún à Palenque, Chiapas. L’ensemble du système ferroviaire devrait être pleinement opérationnel après les élections présidentielles de juin prochain.

Víctor Rosas Vigil, fondateur de Jaguares en la Selva, l’organisation qui gère le projet, affirme que la banque de gènes est par nature « préventive, au cas où l’espèce deviendrait plus compromise ». Lorsque les routes ne sont pas équipées d’un nombre suffisant de passages pour animaux sauvages afin d’assurer une mobilité suffisante, dit-il, le risque pour les jaguars ne fera qu’augmenter.

Cette pénurie de passages pour animaux sauvages transforme les routes en « pièges écologiques », explique Lizardo Cruz, biologiste et expert en protection des espèces menacées d’extinction. Il prévient que c’est un problème qui doit être résolu.

Outre les accidents, Rosas Vigil met en garde contre un autre risque : la disparition de la variabilité génétique. Lorsque des animaux d’une même lignée familiale produisent une progéniture, ou une consanguinité, cela peut entraîner des maladies qui accélèrent le processus d’extinction.

Ena Aguilar Peláez, GPJ Mexique

Le projet de banque de gènes vise à prévenir l’extinction du jaguar à un moment où la construction de routes et les Mayas Tren menacent leur habitat.

« Il pourrait y en avoir 250 [to] 400 jaguars dans une région du pays, mais ils n’ont plus de variabilité génétique parce qu’ils sont encerclés par des routes [and railways], les villes et les barrages », explique le spécialiste. « Donc, cette population reste là, piégée. Et vous parlez du fait que, dans 50 ou 55 ans, il n’y aura plus de jaguars.

Ni le Fondo Nacional de Fomento al Turismo, l’agence gouvernementale qui promeut les projets d’investissement dans le secteur du tourisme et supervise le projet Tren Maya, ni la Comisión Nacional de Áreas Naturales Protegidas, qui est responsable du patrimoine naturel du pays, n’ont répondu aux demandes de commentaires.

Lutter contre la disparition du jaguar

Cecilia Alfonso Corrado, responsable du projet de banque de gènes et généticienne à l’Universidad de la Sierra Juárez, un établissement d’enseignement, affirme qu’un scénario dans lequel les jaguars disparaîtraient entraînerait des problèmes pour les plantes, les humains et les autres animaux.

« Si le jaguar disparaît, cela déclenchera une cascade d’effets sur les écosystèmes, générant une détérioration des avantages environnementaux qui aurait un impact et changerait tout. Cela aurait un impact sur la façon dont l’écosystème fournit de l’eau et de l’oxygène », dit-elle.

Le jaguar est une « espèce parapluie », ce qui signifie que la protection de l’espèce canalise les effets de préservation sur le reste de l’habitat. Le Fonds mondial pour la nature, une organisation qui œuvre à la conservation de la biodiversité, explique que si ce félin s’éteint, ses proies, généralement de grands herbivores, commenceront à consommer trop de vie végétale, ce qui modifiera par conséquent la composition et la structure du sol, déclenchant ainsi une réaction en chaîne.

C’est pourquoi Jaguares en la Selva promeut un projet visant à recréerpopulations de l’espèce, en plus du projet de banque de gènes. Le plan est que Lamanai, une femelle jaguar, s’accouple tout au long de sa vie avec des mâles sauvages dans diverses régions du pays. L’espoir est qu’elle et ses petits vivront dans le simulateur tandis que Cachicamo, un mâle, sera transféré dans un autre espace du sanctuaire.

« Si le jaguar disparaît, cela déclenchera une cascade d’effets sur les écosystèmes, générant une détérioration des avantages environnementaux qui aurait un impact et changerait tout. Cela aurait un impact sur la façon dont l’écosystème fournit de l’eau et de l’oxygène.Responsable d’un projet de banque de gènes et généticien

« Il est important d’avoir une population de jaguars de secours au cas où le risque augmenterait, et même de renforcer les populations existantes », explique Rosas Vigil, de Jaguares en la Selva.

Mais certains pensent que les efforts devraient aller dans une direction différente.

Cruz se réjouit de l’existence du projet de banque de gènes. Cependant, il pense que les efforts de conservation doivent se concentrer sur l’habitat et non sur les centres de protection.

Et Rosas Vigil voit ces mesures comme une forme de prévention, mais dit : « L’idéal n’est pas d’avoir des simulateurs, des banques de gènes ou des populations de secours. L’idéal est qu’il y ait une plus grande prise de conscience » qui permette aux jaguars de s’épanouir en liberté.



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