Au cœur de la tourmente du premier parc national d’Afrique


Un groupe international de naturalistes, de diplomates et de membres de la famille royale crée le parc national d’Albert (aujourd’hui le parc national des Virunga) en tant que « laboratoire mondial ». C’est le premier parc national d’Afrique.

Situé dans ce qui était alors le Congo belge colonial, le parc est conçu comme une réserve et un centre de recherche pour la dernière population importante de gorilles de montagne au monde. En 1925, les plans s’élargissent pour inclure la « préservation » des chasseurs-cueilleurs nomades (souvent appelés Pygmées) vivant dans le parc.

Les autorités coloniales belges étendent les frontières des Virunga au prix d’un lourd tribut humain. Malgré les déclarations ultérieures selon lesquelles les seules personnes vivant dans les limites du parc étaient environ 300 Pygmées, des milliers de Hutus et de Tutsis – des tribus impliquées plus tard dans le génocide rwandais de 1994 – sont forcés de quitter le parc lors de son expansion.

Les Pygmées, cependant, sont autorisés à vivre, à chasser et à pêcher dans le parc, en échange d’être les sujets d’études anthropologiques.

Au cours des années 1920 et 1930, les dirigeants des Virunga – qui vivent à Bruxelles – se concentrent sur le contrôle des épidémies de maladie du sommeil, une maladie assez bénigne avec des symptômes à un stade avancé que les habitants avaient longtemps tolérés, causée par la mouche tsé-tsé. Sous prétexte d’éradiquer la maladie du sommeil, des interdictions de pêche sont imposées et des villages autour du lac Édouard sont expulsés, selon un livre de l’universitaire congolais Paul Vikanza.

En 1935, les autorités belges du parc élargissent les frontières des Virunga pour inclure les zones défrichées pour traiter la maladie du sommeil.

Après que les autorités du parc aient pris des mesures pour contrôler et réglementer leurs activités, les Pygmées attaquent les gardes forestiers avec des lances lors de plusieurs escarmouches.

La RDC obtient son indépendance de la Belgique en 1960. Au cours des décennies suivantes, l’Institut congolais pour la conservation de la nature (ICCN), qui gère les parcs nationaux du pays, se détériore, et les gardes forestiers de l’ICCN commencent à braconner, à pêcher illégalement et à produire du charbon de bois pour compléter leurs salaires en baisse, selon une étude réalisée en 2018 par Judith Verweijen et Esther Marijnen.

Pendant ce temps, les communautés proches des Virunga deviennent de plus en plus dépendantes des ressources du parc en raison de l’augmentation de la pauvreté et de l’effondrement des infrastructures du pays.

L’Organisation des Nations Unies pour l’éducation, la science et la culture inscrit les Virunga sur la liste du patrimoine mondial à la demande du gouvernement congolais.

Alors que le génocide rwandais éclate, la situation passe de mauvaise à apocalyptique. Les forêts des Virunga, qui se trouvent à la frontière entre la RDC et le Rwanda, abritent des centaines de milliers de réfugiés rwandais, ainsi que des milliers de leurs ennemis génocidaires.

Les Nations Unies reclassent le statut de patrimoine mondial des Virunga en danger.

Quelques années plus tard, la violence éclate à nouveau. Les première et deuxième guerres du Congo (1996-1997 et 1998-2003) tuent environ 5 millions de personnes – le conflit le plus meurtrier depuis la Seconde Guerre mondiale – et entraînent des vagues massives de migration. ( Pour en savoir plus sur les expériences personnelles de nos journalistes, cliquez ici. )

Des camps informels pour les personnes déplacées à l’intérieur du pays apparaissent autour du parc, balafrant le paysage. À son apogée, les Virunga perdaient environ 89 hectares de forêt chaque jour, car les personnes déplacées ramassaient du bois de chauffage. (Lisez la couverture du Global Press Journal sur la déforestation dans les Virunga ici.)

Le gouvernement congolais signe un partenariat avec l’African Conservation Fund (aujourd’hui la Fondation Virunga), une ONG enregistrée à Londres et financée par l’Union européenne. Cet accord transfère le contrôle du parc de l’ICCN à la Fondation Virunga jusqu’en 2040, créant ce qu’un responsable de l’UE a décrit comme un « État dans l’État ».

Emmanuel de Merode, prince belge dont l’ancêtre a été impliqué dans la gestion du parc pendant la période coloniale, devient le gardien en chef du parc national des Virunga et le directeur général de la Fondation Virunga. De Merode a obtenu son doctorat en anthropologie biologique à l’University College de Londres et est l’auteur de nombreuses études sur la conservation.

Dans un chapitre de livre qu’il a écrit sur la conservation dans le parc national de la Garamba en RDC, de Merode a conclu que « l’expulsion des populations résidentes ne pouvait pas être justifiée comme une condition préalable à une conservation réussie ». Cependant, au cours de ses années en tant que gardien en chef des Virunga, les gardes du parc ont lancé au moins six opérations pour expulser les personnes vivant et cultivant à l’intérieur des frontières des Virunga.

Des assaillants non identifiés tendent une embuscade et tirent sur M. de Merode quelques heures après qu’il a soumis un rapport sur les activités de SOCO, une compagnie pétrolière basée au Royaume-Uni qui faisait pression pour obtenir les droits d’exploration des gisements de pétrole dans les Virunga. Plusieurs groupes armés opèrent dans le parc à l’heure actuelle.

Un documentaire, « Virunga », est diffusé, mettant en lumière les efforts de de Merode et de ses rangers pour prPréserver les gorilles de montagne des Virunga malgré le conflit qui fait rage dans et autour du parc. Le documentaire ne mentionne pas les violations présumées des droits de l’homme commises par les gardes forestiers.

L’ICCN conclut un accord très controversé avec une coopérative de pêche locale, accordant à l’ICCN et à de Merode le pouvoir, entre autres, « d’évacuer » des dizaines de milliers de personnes vivant dans des pêcheries non autorisées autour du lac Édouard. Cependant, une série de protestations de la part des communautés de pêcheurs oblige le gouverneur de la province à suspendre l’accord. Mais selon l’ICCN, l’accord n’a jamais été abrogé et existe encore aujourd’hui.En septembre, les gardes forestiers de l’ICCN ont « récupéré » Ndwali – une colonie illégale d’agriculteurs dans les Virunga – d’un groupe armé, selon un rapport de l’ICCN. Pendant ou à peu près au moment de l’opération, des personnes prétendant être des gardes forestiers brûlent les maisons et les récoltes des agriculteurs de Ndwali et tirent sur au moins une personne en fuite. Deux mois plus tard, l’ICCN construit une piste d’atterrissage et un avant-poste de gardes forestiers à Ndwali. Les agriculteurs de la région continuent d’exiger des autorités qu’elles les laissent cultiver sur leurs terres ancestrales et qu’elles enquêtent sur les violations des droits humains commises par l’ICCN. (Lire l’article.) La RDC adopte une loi historique accordant aux peuples autochtones tels que les Pygmées Mbuti des droits fondamentaux, y compris les droits à leurs terres, à leurs ressources naturelles et plus encore. L’article 42 de la loi stipule que s’il y a un besoin de réinstallation ou de réinstallation, les autorités consulteront et indemniseront équitablement ces communautés. Cependant, les communautés pygmées continuent d’être expulsées du parc. (Lire l’article.)Le groupe armé M23 prend le contrôle du secteur sud des Virunga et déplace de force plus de 500 000 personnes, dont beaucoup ont trouvé refuge dans le parc ou aux alentours. La région subit de plus en plus une pression intense et sans précédent de la part des populations déplacées qui dépendent des riches ressources naturelles du parc et menacent la biodiversité que le parc tente de préserver. (Lire l’article.)



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