Des milliers de personnes se sont réfugiées près du parc national des Virunga, en RDC. Le parc peut-il survivre ?


GOMA, RÉPUBLIQUE DÉMOCRATIQUE DU CONGO — Près de la savane verdoyante du parc national des Virunga, au pied du volcan Nyiragongo, se dressent des centaines de huttes en bâche blanche. Les huttes, construites par des personnes déplacées qui ont fui la guerre du M23, abritent environ 5 000 personnes.

Les jeunes arbres, faciles à plier, sont le plus souvent utilisés dans leur construction. Chaque hutte nécessite 15 à 18 arbres et est ensuite recouverte d’une bâche offerte par le Fonds des Nations Unies pour l’enfance. Quelques clous sont enfoncés et la structure est prête à être occupée. Quelque 2 000 cabanes ont été construites de cette manière au cours des derniers mois.

Anne Marie Vumiliya, 39 ans, fait partie des personnes déplacées qui vivent en bordure du parc, qui s’étend sur 790 000 hectares (3 050 miles carrés) de terres. Elle prépare le déjeuner à l’extérieur de sa hutte de fortune avec son bébé de 7 mois sur le dos, agenouillée et soufflant pour allumer le bois de chauffage, les yeux rougis par la fumée.

« Nous utilisons le bois pour cuisiner parce que nous ne pouvons pas acheter de gaz comme les gens de Goma. Ici, on se débrouille avec ce qu’on a », explique cette mère de cinq enfants, qui a perdu son mari à la guerre l’année dernière.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Un homme transporte un sac de charbon de bois dans un camp de déplacés internes autour du parc national des Virunga, en République démocratique du Congo.

Le parc, dit Vumiliya, l’a énormément aidée, elle et d’autres personnes déplacées. « Aujourd’hui, grâce à ses arbres, nous avons des cabanes qui nous protègent de la pluie. »

Mais le parc n’est pas la seule chose que le parc offre à ceux qui vivent autour. Pour gagner quelques francs congolais, certaines personnes ont recours à l’abattage d’arbres pour fabriquer du charbon de bois, connu localement sous le nom de makala, destiné à la vente.

Le parc national des Virunga est connu pour sa riche biodiversité : il abrite des gorilles de montagne et d’autres espèces rares comme l’okapi, endémique de la RDC. Mais la région subit une pression de plus en plus intense et sans précédent de la part des populations déplacées par la guerre dans l’est du pays, menaçant sa survie.

Selon l’Organisation des Nations Unies pour l’éducation, la science et la culture, l’une des principales menaces qui pèsent sur le site, qui figure sur la Liste du patrimoine mondial en péril, est la déforestation pour la production de charbon de bois. Sans alternative à cette source d’énergie, la forêt pourrait disparaître d’ici 10 ans.

Les effets du défrichement de vastes étendues de forêt à l’intérieur du parc se font déjà sentir. Au cours du premier semestre 2023, les gardes forestiers ont observé des animaux tels que des chimpanzés fuyant vers des zones du parc où les arbres n’avaient pas encore été abattus. Méthode Bagurubumwe Uhoze, responsable des relations extérieures au parc national des Virunga, affirme que le taux de déforestation a considérablement augmenté au cours de cette période, passant de 200 hectares (494 acres) en janvier à 500 hectares (1 236 acres) en mai.

Une déforestation de cette ampleur n’avait pas été observée avant l’arrivée de centaines de milliers de personnes déplacées (environ 520 000 personnes ont fui leur foyer entre mars et décembre 2022), ajoute Uhoze, car l’abattage des arbres avait été contrôlé. Seuls les arbres matures ont été abattus et uniquement par des personnes autorisées. Mais ce n’est plus le cas aujourd’hui et la déforestation est désormais hors de contrôle.

Depuis des années, le M23, un groupe armé, se bat contre le gouvernement de la RDC sur des allégations de « marginalisation ». Bien que le groupe soit en sommeil depuis 2013, ses activités ont bondi depuis novembre 2021. Formé il y a une dizaine d’années, le M23 est composé d’anciens soldats issus en grande partie des communautés rwando-congolaises du nord, réclamant une meilleure représentation au sein de l’administration du Nord-Kivu. Cela ne s’est pas encore produit, ce qui a conduit à de fréquents affrontements entre le groupe et l’armée nationale, les FARDC, qui ont conduit des milliers de personnes à fuir leurs foyers.

Anaclet, un homme de taille moyenne qui a été déplacé par la guerre, brûle des arbres pour en faire du charbon de bois. Sa chemise et son pantalon sont usés, et il est pieds nus. Il se tient debout, machette à la main, impatient que le charbon soit prêt à être vendu. Anaclet, dont le nom de famille n’est pas divulgué pour protéger son identité, est timide, parle peu et ne veut pas montrer son visage. Il sait que ce qu’il fait est illégal, mais dit qu’il n’a pas le choix en raison du manque de ressources.

Après avoir quitté son village dans le territoire de Rutshuru avec sa femme et leurs six enfants, Anaclet s’est installé avec d’autres personnes déplacées près du parc. Il se sent abandonné par le gouvernement et blâme en partie son incapacité à mettre fin au conflit pour la destruction du parc. « Si je suis dans cette situation, détruisant le parc pour survivre, c’est parce que les autorités n’ont pas fait leur travail pour nous protéger », dit-il.

Le dilemme d’Anaclet reflète la façon dont la mission de protéger la L’habitat des gorilles et d’autres créatures, aussi nobles soient-ils, se heurte aux besoins d’une communauté désespérée de survivre avec ce que le parc fournit.

Toute personne qui entre dans le parc pour couper des arbres sait bien qu’il est protégé et qu’il est interdit de couper des arbres. Mais de nombreuses personnes déplacées comme Anaclet estiment qu’elles n’ont guère le choix tant que la guerre se poursuit et que les gens ne peuvent pas reprendre leur vie normale.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Un homme brûle du charbon de bois, qu’il vend ensuite dans le parc national des Virunga, en République démocratique du Congo

« Si j’ai quitté mes champs, qui étaient la source de subsistance de ma famille, et que je me retrouve dans cet endroit où je n’ai rien pour nourrir ma famille, quelle autre option ai-je ? » demande Anaclet.

Jean Claude, qui n’est lui aussi identifié que par son prénom, est un déplacé qui s’est réfugié autour du parc des Virunga. Il dit que le manque d’aide humanitaire le pousse à se débrouiller avec ce qui est disponible, y compris les ressources que l’on trouve dans le parc.

Âgé de 37 ans et père de quatre enfants, Jean Claude a fui son village il y a plus de cinq mois et affirme n’avoir reçu aucune aide depuis son arrivée dans le camp. Bien que diverses organisations internationales, comme l’UNICEF et la Croix-Rouge, en partenariat avec le gouvernement, fournissent souvent de l’aide aux personnes déplacées, il n’y en a tout simplement pas assez pour tout le monde.

Le général Sylvain Ekenge, porte-parole national de l’armée congolaise, affirme toutefois que le gouvernement fait tout ce qui est en son pouvoir pour aider la population à répondre à ses besoins de base tels que l’eau potable et les soins médicaux.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Des hommes se tiennent au-dessus de piles de grumes récoltées dans le parc national des Virunga, en République démocratique du Congo.

Mais ceux qui souffrent des effets cycliques de la guerre doivent chercher d’autres moyens de survivre. « L’aide qui arrive n’est pas suffisante pour le nombre de personnes dans les camps, nous n’avons donc pas d’autre choix que de nous débrouiller avec ce que nous pouvons, pour ne pas avoir à regarder nos enfants mourir de faim sous nos yeux », explique Jean Claude, qui était agronome dans son village de Rutshuru et qui comprend les effets de l’abattage des arbres. « J’avais l’habitude de mener des campagnes de sensibilisation sur les conséquences de la déforestation pour les habitants de mon village, et me voilà maintenant en train de faire le contraire », dit-il. « Je n’en suis pas fier, mais si je ne le fais pas, comment vais-je survivre ? Où vais-je vivre avec ma famille ? Et comment vais-je les nourrir ?

Chaque matin, avant l’aube, il se rend dans le parc avec sa machette pour couper du bois et le transformer en charbon de bois, qu’il vendra 70 000 francs (environ 28 dollars américains). Avec cet argent, il peut acheter de la nourriture pour sa famille.

Bwanampongo Kulimushi, vice-doyen de la recherche à la Faculté des sciences agricoles et de l’environnement de l’Université de Goma, affirme que le parc doit être protégé à tout prix et que les efforts de reboisement commencent dès que les personnes déplacées retournent dans leurs villages.

La déforestation, ajoute-t-il, contribue au réchauffement climatique en libérant du carbone qui serait normalement stocké dans les arbres.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Des gens construisent des huttes pour les familles déplacées par la guerre autour du parc national des Virunga, en République démocratique du Congo.

Uhoze, qui a suivi les événements dans le parc, affirme que la situation est désastreuse.

« Nous sommes confrontés à un événement sans précédent car, d’une part, nous avons des personnes déplacées qui doivent survivre après avoir quitté leurs villages à cause de la guerre, et d’autre part, nous avons un parc à protéger », dit-il.

Pour gérer la situation, au moins temporairement, une barrière a été établie à l’intérieur du parc, avec des gardes forestiers du parc national des Virunga contrôlant l’accès à la zone.

« En attendant, nous espérons que la situation s’améliorera et que les personnes déplacées pourront retourner dans leurs villages », dit Uhoze.

Conscientes de toutes ces conséquences, les personnes déplacées affirment que la seule façon d’arrêter la déforestation dans le parc est de ramener la paix dans leurs villages afin qu’ils puissent retourner à leur vie quotidienne.

« Je comprends l’importance de préserver le parc, mais ma vie et celle de ma famille passent avant tout ! C’est soit couper les arbres du parc, soit voir ma famille mourir de faim », explique Anaclet. « Il n’y a pas d’hésitation pour moi ! Ma famille est la première et le parc est la deuxième.



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