Un entrepreneur mexicain au passé douloureux trouve un nouveau sens à sa vie dans une start-up de recyclage


PASO DE LAS PALMAS, MEXIQUE — Eleno Ulloa a hérité de sa grand-mère maternelle son intérêt pour le recyclage. Ensemble, ils fouillaient dans les décharges de sa ville natale de Paso de las Palmas, Nayarit. À l’âge de 5 ans, un terrible accident est arrivé à Ulloa alors qu’il tentait de récupérer une poupée au sommet d’une montagne d’ordures, sans savoir qu’un feu brûlait à l’intérieur. Son cousin a entendu ses cris et l’a trouvé, mais pas avant qu’il ne se retrouve avec de graves brûlures aux pieds.

Cet incident ne l’a pas dissuadé de chercher des découvertes dans les tas d’ordures. « J’ai couvert ma sœur de jouets. Une fois, j’ai trouvé un ours en peluche de cette taille », raconte Ulloa, en tenant sa main à environ un mètre au-dessus du sol.

Souffrant d’un trouble de l’élocution qui affecte sa capacité à s’exprimer couramment, et après avoir souffert de deux expulsions des États-Unis, Ulloa dirige actuellement l’une des rares entreprises de recyclage de Nayarit, un État où le taux de recyclage est l’un des plus bas du Mexique, selon un rapport de l’Asociación Nacional de Industrias del Plástico, une association qui promeut l’industrie du plastique.

Il a fait ses débuts en 2018, au volant d’une voiture dans les rues de la ville, annonçant qu’il achetait du plastique. « Les gens pensaient que j’étais fou d’aller ramasser du plastique », dit-il. Après avoir fait ses annonces tous les jours pendant trois mois, il a réussi à convaincre les gens de commencer à ramasser des articles en plastique dans les rues et à les vendre.

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Maya Piedra, GPJ Mexique

Avec trois employés, l’usine de recyclage Eleno Ulloa, fondée en 2018 à Las Varas, Nayarit, emballe et vend près de 4,5 tonnes de plastique par semaine.

Le Mexique est l’un des principaux importateurs de plastique d’Amérique latine, principalement en provenance des États-Unis et de Chine, et ces importations ont doublé entre 2015 et 2021. Cela est dû en partie à la décision prise en 2018 par la Chine, historiquement l’une des principales destinations mondiales pour les déchets solides, d’interdire l’importation de 24 types de déchets solides, dont certains sont des plastiques.

En 2019, le Mexique n’a recyclé que 50 % des 4,5 millions de tonnes de plastique qu’il a produites cette année-là.

Aujourd’hui, l’entreprise d’Ulloa emploie trois personnes et collecte environ 4,5 tonnes de plastique par semaine dans 40 villes et villages le long de la côte de Nayarit et les vend à une usine de recyclage dans la ville voisine de Guadalajara.

Mais le chemin qu’il a parcouru pour en arriver là n’a pas été facile.

À l’âge de 6 ans, Ulloa a traversé la frontière avec les États-Unis à Tijuana avec sa mère et ses deux frères. Son père, Mario Ulloa, les attendait en Californie, où ils ont établi leur nouvelle maison. Après quatre ans là-bas, son père a déménagé la famille dans l’État de l’Oregon pour offrir aux enfants un avenir meilleur. « La pauvreté que nous avons eue [in Mexico] a été très difficile », raconte Mario Ulloa. « Le peu que nous avons pu faire, c’est parce que nous sommes partis. »

En raison de ses problèmes d’élocution, Eleno Ulloa a été victime d’intimidation, y compris de la part de sa propre famille, dit-il. Au cours de ses études secondaires dans l’Oregon, la situation est devenue insupportable. Il dit que même ses professeurs se moquaient de lui. « Pas un seul d’entre eux ne m’a donné un coup de main ou ne m’a dit : « Hé ! Ne fais pas ça à Eleno !’ », dit-il. « Ils ont ri. Et les élèves ont eu le courage de rire aussi, me donnant l’impression d’être la plus petite personne du monde.

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Eleno Ulloa attend devant la maison d’une personne à qui il achète du plastique recyclable à Ixtapa de la Concepción, dans l’État de Nayarit.

Alors, un jour, à la fin des vacances d’été, il a décidé de quitter l’école. Il avait 16 ans.

À 20 ans, quelqu’un lui a suggéré de vendre de la drogue, et il s’y est mis. « L’argent m’attirait, mais plus que tout, ce qui m’attirait, c’est que les gens ne se moquent pas de vous quand vous avez de l’argent », dit-il. C’était l’époque où il avait sa première petite amie et était entouré d’amis.

Tout s’est bien passé pendant deux ans, jusqu’à ce que la police l’arrête. Le juge l’a condamné à 16 mois de prison.

Pendant qu’il purgeait sa peine, Ulloa a commencé à suivre des cours de réhabilitation, ce qui lui a donné la motivation nécessaire pour parler. « Ils vont se moquer de mon bégaiement, me suis-je dit. » Au lieu de cela, ses codétenus et l’enseignant l’ont encouragé. « Je me suis fait beaucoup d’amis, et personne ne m’a traité de bègue. C’est là que ma vie a basculé.

Lorsqu’il a purgé sa peine, il y avait un moyen pour lui de rester aux États-Unis, mais il avait besoin d’un parrain. Il pensait que cette personne serait son frère, mais quand il a refusé, Ulloa a été expulsé.

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María Guadalupe Duarte Godínez, à gauche, et Demetrio Aréchiga Alcántar trient du plastique recyclable devant leur maison à Ixtapa de la Concepción. Duarte et Aréchiga ont installé deux conteneurs publics dans la ville pour collecter le plastique recyclable afin de le vendre à l’usine de recyclage d’Eleno Ulloa à Las Varas.

Lorsqu’il est arrivé au Mexique à l’âge de 25 ans, personne ne voulait l’embaucher. Ils l’appelaient « norteñito » (« petit du Nord ») et le jugeaient pour ses tatouages. Le résultat a été que, après huit mois de drogue et d’alcool, Ulloa a traversé la frontière pour retourner aux États-Unis. Et deux ans plus tard, il a de nouveau été envoyé en prison, cette fois avec une peine de deux ans et sept mois parce qu’il résidait illégalement dans le pays et qu’il était un récidiviste. Quatre mois avant d’avoir purgé sa peine, Ulloa a de nouveau été expulsé.

Son retour au Mexique lui apporta les mêmes difficultés. Lorsqu’il a eu des problèmes d’assimilation dans la ville, les parents d’Ulloa sont retournés au Mexique pour être avec lui, laissant derrière eux leurs autres enfants et presque toute leur famille élargie aux États-Unis.

Ulloa a finalement trouvé un emploi dans une usine de recyclage à Paso de las Palmas. Un an plus tard, il décide de se mettre à son compte. Et maintenant, il trie, compacte et vend le plastique collecté dans les rues de Nayarit.

Les familles trouvent l’espoir de survivre

Cela fait cinq ans que María Guadalupe Duarte Godínez et Demetrio Aréchiga Alcántar ont commencé à collecter du plastique et à le vendre à Ulloa. « Personne ne le collectionnait. Ils l’ont jeté dans le ruisseau, dans le canal d’irrigation. Ou ils l’ont brûlé », dit Aréchiga. « Avant, on voyait des pâturages de plastique blanchir au soleil. »

Aréchiga dit que leur intérêt pour le plastique est né un jour où ils se sont retrouvés sans argent, « pas même pour un gramme de sel ». Ulloa arriva ce jour-là. Il a pris le plastique qu’ils avaient collecté et les a payés sur place.

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Maya Piedra, GPJ Mexique

Eleno Ulloa vide de grands sacs remplis de plastique recyclable dans son camion à Las Varas, Nayarit, au Mexique.

Depuis, le couple a installé deux conteneurs en plastique dans leur ville pour que les gens puissent y déposer du plastique. Ils collectent entre 100 et 150 kilogrammes (220 à 330 livres) tous les 10 jours.

Duarte dit qu’elle a 12 personnes dans la communauté qui, au lieu de brûler leur plastique, comme c’était la coutume, le mettent de côté et l’appellent pour qu’elle le lui donne. « Cela nous aide à garder les terres agricoles propres, ce qui permet de garder les routes propres », dit-elle.

Bersain López, originaire du Chiapas, fait des rondes sur son tricycle dans les rues de Las Varas. Il peut collecter jusqu’à 100 kilogrammes (220 livres) de plastique par jour et le vend toujours à Ulloa.

Avec l’argent, López paie son loyer et achète de la nourriture. Selon lui, il est plus rentable de ramasser du plastique que de faire des travaux agricoles. « Les patrons dans les fermes, parfois je [do] et ils me disent : « Attends cinq jours. » Et vous devez attendre qu’ils vous paient », dit-il. « Si j’apporte du plastique à [Ulloa], il me paie tout de suite. Et si López a besoin d’argent, Ulloa le lui prête.

Avec son entreprise, Ulloa a acheté deux parcelles de terrain et gère toutes les dépenses de sa famille. Mais plus que cela, dans une région où les gens avaient l’habitude de brûler leurs déchets plastiques ou de les jeter dans les rues et les rivières de Nayarit, il est fier d’avoir opéré un changement dans la culture.



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