Les mères portoricaines militent pour les sports paralympiques


UTUADO, PORTO RICO — Le soleil de l’après-midi peint des ombres sur les allées rouges de la piste de course, où les enfants, les adolescents et les adultes se taillent un espace pour s’entraîner. Leurs rires et leur camaraderie sont la preuve de leur relation. Le groupe hétérogène, dont les membres sont âgés de 6 à 35 ans, est uni par leurs différences. Un coup de sifflet strident annonce le début de la séance d’entraînement, et une rafale d’action commence. Emely Colón dirige les exercices. Elle sourit en contemplant l’ensemble des gens devant elle. Ils sont au nombre de 26. Certains sont venus pour s’entraîner en athlétisme, tandis que d’autres sont venus pour les loisirs. La plupart ont des handicaps intellectuels ou physiques et ont été inspirés par des personnalités telles que Yaimillie Díaz et Jeriel López, des para-athlètes exceptionnels et de haut niveau d’Utuado qui concourent au niveau international. « Personne n’a de limites ici. Quoi qu’ils s’efforcent de faire, nous les aiderons », déclare Colón.

Les athlètes handicapés de Porto Rico se frayent un chemin dans des environnements où les possibilités de développement et de compétition équitable n’existent pas toujours. Colón et Milauri Vélez, tous deux avec des enfants para-athlètes, se sont unis pour donner aux enfants et aux jeunes souffrant de handicaps physiques et intellectuels les moyens de pratiquer le sport comme outil d’amélioration et de croissance. Aujourd’hui, ils créent des espaces de compétition dans lesquels les athlètes peuvent briller, que ce soit sur la piste ou les courts de tennis de table. Mais tout a commencé dans le cercle étroit de leurs familles.

« Je suis entraîneur de volley-ball depuis 15 ans. Le softball aussi », explique Colón, professeur d’éducation physique depuis 23 ans.

Yasmín Porrata Morán, GPJ Porto Rico

L’entraîneur Emely Colón entraîne les para-athlètes Yaimillie Díaz et Jeriel López à la Pista Atlética Wilfreddie Quintana Heredia à Utuado.

Díaz, sa fille de 19 ans, avait 3 ans lorsqu’un accident à la maison a entraîné une amputation partielle de sa jambe droite. L’expérience a inspiré Colón à entraîner des para-athlètes qui ont des handicaps physiques et intellectuels. Elle a suivi des cours sur la nutrition et le paralympisme, et a obtenu sa licence d’entraîneur d’athlétisme du Département des sports et des loisirs de Porto Rico, l’agence gouvernementale chargée de promouvoir les loisirs et les sports. « Je suis tombée amoureuse du mouvement paralympique », dit Colón.

En tant qu’entraîneuse, elle a voyagé à travers le monde pour assister à divers matchs parapanaméricains et du Grand Prix, des compétitions internationales approuvées par World Para Athletics. Elle joue également un rôle de premier plan parmi les entraîneurs au sein de la Federación de Para-Atletismo de Puerto Rico, l’une des huit fédérations constituant le Comité national paralympique de Porto Rico, l’instance dirigeante des sports paralympiques de haut niveau.

Colón équilibre sa vie personnelle avec un entraînement sportif quotidien à la Pista Atlética Wilfreddie Quintana Heredia. Depuis deux ans, le Club de Atletismo Adaptado sert d’espace inclusif pour les sportifs pratiquant l’éducation physique adaptée et de haut niveau. « Le groupe s’est formé en fonction des besoins individuels de chaque athlète. Lorsque les parents ont entendu parler de ce projet, ils se sont engagés auprès de mon Club de Atletismo Adaptado », explique Colón.

Yasmín Porrata Morán, GPJ Porto Rico

Un groupe d’athlètes, d’âges variés et comprenant des personnes handicapées, s’entraîne à la Pista Atlética Wilfreddie Quintana Heredia à Utuado.

Roberto Montalvo, 35 ans, et Arianna Sophia Soto, 16 ans, font partie du groupe de sports adaptés et disent y avoir trouvé une famille. « À un moment donné, je n’ai pas pu venir [to the track], et elle [Colón] est venu m’entraîner près de chez moi », explique Soto, qui utilise une prothèse de jambe et a fait ses débuts en athlétisme adapté avec Colón.

« Quand j’ai du temps libre, j’aime sortir avec ma famille, mais en général, je m’entraîne avec les para-athlètes », explique Colón. Sa journée commence par un petit-déjeuner préparé par son mari. Puis elle se rend dans une école où elle enseigne la mécanique du sport. L’après-midi, elle donne des cours d’éducation physique, puis elle rencontre son Club de Atletismo Adaptado. « Je les encourage avec un discours positif sur tout ce qu’ils sont capables d’accomplir dans le sport. J’apporte les routines préparées. Je n’invente rien » sur place, dit-elle. « Ils arrivent toujours à l’entraînement heureux et avec le désir de s’améliorer. »

En 2021, Colón a vu le potentiel de para-athlétisme de López, un athlète de 16 ans souffrant d’un handicap moteur qui affecte le côté droit de son corps, résultat d’une hémorragie cérébrale à la naissance. Elle l’a invité à la piste et, après l’avoir évalué, a initié Vélez, sa mère, au paralympisme. C’est ce qui les a réunis.

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Yasmín Porrata Morán, GPJ Porto Rico

Milauri Vélez, à gauche, et Emely Colón collaborent avec le Comité national paralympique de Porto Rico pour donner aux personnes handicapées un meilleur accès aux sports adaptés.

Les enfants de Vélez l’ont initiée au sport. Elle est la mère de trois joueurs de tennis de table, dont López. Lorsque Colón a initié le fils de Vélez au mouvement paralympique, cela lui a ouvert les portes d’autres disciplines sportives, comme l’athlétisme. « Depuis qu’il était petit, nous cherchions un endroit où il pourrait jouer en tant qu’athlète paralympique », explique Vélez.

En 2018, Vélez s’est rendue avec son fils à un tournoi au Texas, aux États-Unis, où il s’est qualifié avec succès en tant que joueur de para-tennis de table, capable de rivaliser au niveau national et international avec ses pairs. À Porto Rico, il n’y a aucun moyen de se qualifier en tant que joueur de tennis de table paralympique, ni d’espace pour concourir en tant que para-athlète dans ce sport. Vélez est déterminé à faire de ces deux choses une réalité.

Ses efforts l’ont amenée à créer la Federación Paralímpica de Tenis de Mesa de Puerto Rico, officiellement fondée en 2023. Vélez en est le président. « Être membre d’une fédération est extrêmement important, car cela signifie que vous faites partie d’une organisation qui vous représente. Emely m’a beaucoup aidée dans la mise en place de la fédération, avec les règlements, la compréhension du paralympisme, la combinaison de la maternité et du sport et l’équité dans ce que je fais », explique Vélez, qui possède également un restaurant.

Yasmín Porrata Morán, GPJ Porto Rico

Emely Colón, avec des lunettes, et Milauri Vélez, en rouge, supervisent l’entraînement des athlètes handicapés au Club de Atletismo Adaptado.

Quatre para-athlètes actifs ont rejoint la fédération et deux autres sont en cours de qualification. « Nous n’en sommes qu’à nos balbutiements. Nous avons besoin d’un plus grand nombre de para-athlètes et nous devons attirer des femmes [athletes]», explique Vélez. « La fédération a été créée pour que d’autres comme Jeriel puissent concourir. » Vélez tente de trouver un équilibre entre ses rôles de présidente de fédération, de propriétaire d’entreprise et de mère en trouvant le temps de lire et d’être avec ses proches.

En plus de former des para-athlètes, un autre objectif de Vélez est que la fédération soit en mesure d’évaluer et de qualifier les joueurs de tennis de table pour les Jeux paralympiques, ce qui serait une première pour Porto Rico. Pour ce faire, elle s’associe au Dr Gabriel René Santiago, vice-président de la fédération. « Une fois qu’il aura terminé sa formation médicale et suivi les cours exigés par le Comité international paralympique, il pourra exercer en tant qu’évaluateur accrédité à Porto Rico. Cela simplifiera le processus, afin que nos athlètes de tennis de table n’aient pas à se déplacer pour se qualifier, et cela aidera la fédération à se développer », a déclaré Vélez.

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Yasmín Porrata Morán, GPJ Porto Rico

Milauri Vélez embrasse son fils, Jeriel López, joueur de para-tennis de table, dans leur maison d’Utuado.

Germán Pérez, président du Comité national paralympique de Porto Rico, pense que Colón et Vélez ont pris leurs responsabilités avec leurs enfants à un autre niveau. « Leur soutien a été formidable, offrant des opportunités à d’autres athlètes et faisant grandir le mouvement », dit-il.

Le travail des deux mères a porté ses fruits : leurs enfants se sont qualifiés pour faire partie de la délégation de Porto Rico aux Jeux parapanaméricains de 2023, qui ont eu lieu à Santiago, au Chili, en novembre, en même temps que les Jeux panaméricains. Tous deux sont impatients de voir le mouvement paralympique portoricain se développer et de voir plus de para-athlètes locaux remporter des médailles lors d’événements mondiaux.



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