Ce Népalais a perdu un œil à cause d’un tigre. Aujourd’hui, il se bat pour les sauver.


BARDIYA, NÉPAL – C’était une version du même rêve que Bhadai Tharu avait depuis des mois. Et pour quelqu’un qui croyait aux rêves, il n’arrêtait pas de penser à ce que cela pouvait bien signifier. Ce matin de janvier 2004, Tharu, alors âgé de 36 ans, s’est réveillé et s’est souvenu très bien de son rêve : un tigre était en train d’engloutir un cerf dans la forêt communautaire de Gauri Mahila, dans l’ouest du Népal. Cette pensée le rendait agité, et il avait le sentiment que quelque chose de grave allait bientôt arriver.

Néanmoins, le même jour, Tharu – qui était alors président de la forêt communautaire – et sa femme, comme d’autres dans la région, sont entrés dans la forêt pour récolter de l’herbe, utilisée par les villageois pour couvrir le chaume des toits de leurs maisons.

C’était le début de l’après-midi et le temps était brumeux. La forêt communautaire était remplie d’herbes hautes, connues localement sous le nom de khaar, suffisamment denses pour cacher une personne ou un animal. Dès que Tharu s’approcha de l’herbe, un tigre se jeta sur lui. Tharu se figea. Le tigre lui crève l’œil. Bien qu’il ait été gravement blessé, Tharu dit qu’il s’est battu pendant peut-être cinq minutes. « Je n’aurais jamais pensé que je me battrais avec un tigre comme celui-ci », dit-il. Mais voyant Tharu se défendre, le tigre s’en alla. Son rugissement se répercuta dans la forêt. Tharu, avec l’aide de sa femme et de quelques habitants, s’est précipité à l’hôpital voisin, son globe oculaire sortant de son orbite.

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Yam Kumari Kandel, GPJ Népal

Bhadai Tharu, au centre, retourne avec des observateurs forestiers et des représentants d’organisations de protection de la faune au bureau du Comité de coordination de la forêt communautaire de Khata.

Avance rapide jusqu’en 2024. Tharu, 56 ans, est un nom bien connu dans le domaine de la conservation des tigres dans le pays et a reçu plusieurs prix nationaux et internationaux, dont un honneur en 2017 du Département des parcs nationaux et de la conservation de la faune du Népal et le prix Abraham Conservation 2004, au nom de la forêt communautaire, du WWF Népal, la branche locale du Fonds mondial pour la nature. un prix qui récompense les efforts de la base qui contribuent de manière significative à la protection de la biodiversité du Népal.

La contribution de Tharu à la conservation des tigres fait de lui une ressource précieuse pour le pays, a déclaré Ajay Karki, directeur général adjoint du département des parcs et de la faune.

Mais Tharu a aussi sa part de critiques. À mesure que la population de tigres au Népal a augmenté, les attaques de tigres ont également augmenté.

Une nouvelle vision

C’est après l’attaque du tigre que Tharu s’est étroitement impliqué dans le travail de conservation des tigres. Au début, la douleur des blessures l’a mis en colère, et il dit qu’il était rempli d’un désir de vengeance. Mais alors qu’il commençait à guérir, il a changé d’avis. Alors qu’il a toujours pensé que sauver la forêt était son travail, après l’attaque, sauver les tigres est devenu son devoir. Il dit qu’il s’est rendu compte que puisque les humains n’y sont pas invités dans la forêt, la maison des tigres, « il était naturel pour le tigre d’attaquer ».

Sa passion était en phase avec les aspirations du pays en ce qui concerne les tigres.

En 2010, le Népal s’est joint à 12 autres pays lors du Forum mondial sur le tigre à Saint-Pétersbourg, en Russie. À l’échelle mondiale, le nombre de tigres a chuté de 100 000 à moins de 3 500, selon les données présentées lors du sommet. Le Népal s’est engagé à doubler sa population de tigres, passant de 121 à 250, d’ici 2022. Le pays a atteint cet objectif et, en 2022, il a reçu le prix TX2 et le prix d’excellence en conservation d’un consortium de groupes environnementaux internationaux. Le prix TX2, qui signifie « tigres fois deux », a souligné le rôle du parc national de Bardiya, l’un des plus grands du Népal. Sur les 355 tigres sauvages que compte le Népal, il y en avait 117 dans le seul parc national de Bardiya. Tharu était à l’avant-garde du travail effectué dans le parc national.

Mais l’ascension de Tharu vers la gloire a un prix.

Yam Kumari Kandel, GPJ Népal

Bhadai Tharu guide des observateurs forestiers et des représentants d’organisations de protection de la faune à travers la forêt communautaire de Gauri Mahila, dans le corridor Khata du parc, et inspecte un arbre marqué de griffes de tigre.

L’augmentation de la population de tigres s’est accompagnée d’une augmentation des conflits entre les tigres et les communautés rurales. En 2012-2013, cinq personnes sont mortes dans des attaques de tigres dans le pays ; En 2021-2022, ce nombre est passé à 21. Depuis 2018, 59 personnes sont mortes en raison d’attaques de tigres dans cinq parcs nationaux de la faune, selon les données du département des parcs et de la faune. Il ne fait aucun doute que les conflits entre les humains et les tigres ont augmenté, a déclaré le porte-parole Bed Kumar Dhakal, mais dans de nombreux cas, la raison en est que les gens sont délibérément entrés dans des zones restreintes où vivent les tigres.

Alors que de plus en plus de personnes meurent, le blâme retombe sur l’homme qui est à l’avant-garde du sauvetage de ces grands félins. Mais Tharu dit que prendre soin des tigres est sa passion. « Si je ne vois pas de tigre dans la forêt quand je sors, je ne me sens pas heureux », dit-il.

De la douleur à l’orgueil

Tharu est né dans un village de la municipalité de Madhuwan au sein d’un groupe ethnique indigène, les Tharus. Sa famille dépendait de l’agriculture pour sa subsistance, et c’est toujours le cas. Il s’est inscrit à l’école primaire, mais n’a jamais passé les examens, et s’est plutôt concentré sur l’agriculture.

Homme au visage rond et à l’attitude enjouée, Tharu porte toujours un sourire et ses blessures comme des rappels de ce qui s’est passé il y a deux décennies. L’attaque du tigre a changé sa vie. Son traitement a duré un an, après quoi il a pu fonctionner normalement, mais il a fallu trois ans pour se remettre complètement des blessures qui marquaient également sa poitrine et ses mains.

Tharu raconte l’histoire de cette journée avec un air exercé et un sentiment de fierté. Sur le mur gris de son salon, au-dessus de la porte menant à la maison, Tharu a soigneusement exposé ses huit récompenses dans des cadres décoratifs. Sur l’autre mur se trouve une immense affiche d’un tigre grognant.

Après s’être rétabli, Tharu a aidé à mettre en place une équipe de lutte contre le braconnage de cinq membres dans sa forêt communautaire afin de prévenir le braconnage des animaux sauvages. En rencontrant personnellement les utilisateurs locaux de diverses forêts communautaires et en travaillant en étroite collaboration avec les autorités forestières et la police, Tharu a joué un rôle dans l’arrêt des braconniers. En plus d’être le président du comité supervisant la forêt communautaire de Gauri Mahila, il est également vice-président du comité de coordination de la forêt communautaire de Khata, une organisation faîtière de 38 forêts communautaires.

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Yam Kumari Kandel, GPJ Népal

Bhadai Tharu, à droite, et Shukna Tharu inspectent les berges d’une rivière à la recherche de traces de tigres et de signes de braconniers à l’intérieur de la forêt communautaire de Gauri Mahila.

Qu’il s’agisse de la construction de pâturages à l’intérieur de la forêt, de la construction de bassins d’eau pour les tigres ou de la fourniture immédiate d’informations sur les tigres blessés aux bureaux concernés, Tharu s’est impliqué dans tous les aspects de la conservation des tigres. « Il s’est également efforcé d’éduquer la population locale sur les règles de la forêt et sur la façon de se comporter, et sur ce qu’il faut porter ou faire s’ils se rendent accidentellement dans la zone d’un tigre », explique Santa Bahadur Magar, garde forestier au parc national de Bardiya.

Certaines de ces directives incluent de ne pas aller seul dans la forêt, mais plutôt d’y aller en groupe ; marcher avec un bâton ; porter du vert et d’autres couleurs d’apparence naturelle par opposition au rouge ; et ne pas courir si vous rencontrez un tigre.

Entrée dans la forêt

Mais dès qu’un tigre tue un autre humain dans la région, dit Tharu, les abus sourds ou directs reprennent. Récemment, il affirme avoir reçu des menaces de mort, mais n’est jamais allé à la police pour porter plainte. Kul Raj Budha, secrétaire du Comité de coordination de la forêt communautaire de Khata, a déclaré qu’après la mort d’une femme locale en raison d’une attaque de tigre en septembre 2023, une manifestation a eu lieu dans la municipalité de Madhuwan. Certains manifestants ont ouvertement menacé de tuer Tharu.

Les administrateurs du parc national de Bardiya disent qu’ils font leur part en construisant des clôtures autour des parcs, entre autres choses, pour prévenir de tels incidents. Malgré les efforts déployés pour persuader les agriculteurs d’adopter des pratiques plus respectueuses de la faune, « ils continuent d’entrer dans la forêt pour ramasser de l’herbe et du bois de chauffage », explique Ashish Neupane, agent de conservation adjoint du parc.

Un tigre a attaqué Bishnu Budhathoki alors qu’elle coupait de l’herbe dans la forêt. « Que le gouvernement ramène de l’herbe et du bois de chauffage à la maison, et nous n’irons pas dans la forêt », dit Jhak Bahadur Budhathoki, son mari.

Les établissements humains sont répartis le long du corridor de Khata, la principale voie de passage de la faune entre le parc national de Bardiya au Népal et le sanctuaire de faune de Katarniyaghat en Inde. Ceux qui vivent à la périphérie de la forêt sont généralement socialement marginalisés, financièrement pauvres et fortement dépendants des ressources forestières. Pour eux, visiter fréquemment la forêt est nécessaire pour répondre à leurs besoins de base.

Les habitants protestent et exigent la sécurité des tigres dans le corridor depuis 2022, explique Asha Ram Tharu, président de quartier dans la municipalité de Madhuwan. C’est cette année-là que la police a ouvert le feu sur des villageois qui manifestaient. Une adolescente a été tuée. Asha Ram Tharu dit que jusqu’à il y a environ 10 ans, il n’y avait pas de peur des animaux sauvages.

Les statistiques fournies par le parc national de Bardiya montrent qu’entre 2008 et 2019, il n’y a eu aucun décès dû à des attaques de tigres, bien que de tels décès aient été enregistrés dans d’autres parcs nationaux. Entre 1999 et 2007, quatre personnes sont mortes dans de telles attaques dans le parc national de Bardiya.

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Yam Kumari Kandel, GPJ Népal

Bhadai Tharu, à droite, et Shukna Tharu s’arrêtent pour converser sous une tour de guet à l’intérieur de Gauri Forêt communautaire de Mahila.

Au cours des 10 dernières années, le chevauchement de l’utilisation de l’espace du parc a entraîné une augmentation de la fréquence des incidents entre tigres et humains.

Alors que la population de tigres a augmenté dans le corridor de Khata, l’habitat des tigres ne s’est pas étendu, explique Prakash Kumar Poudel, président de la Société népalaise de biologie de la conservation, une organisation à but non lucratif. « De même, alors que le nombre de tigres augmente, faute d’une gestion adéquate de leur approvisionnement en nourriture dans la forêt, les tigres atteignent les villages à la recherche de nourriture. »

Pour augmenter leur nombre, le gouvernement a dépensé de 2011 à 2018 46,6 millions de roupies népalaises (350 000 dollars américains) pour des efforts de conservation des tigres dans les cinq parcs nationaux de la faune. La majeure partie de l’argent a permis de fournir de la nourriture et un habitat sûr aux animaux, a déclaré Dhakal, porte-parole du département des parcs et de la faune. Mais cet investissement s’est arrêté lorsque le Népal a atteint son objectif de doubler la population de tigres.

Les habitants disent qu’ils n’ont aucun problème avec les efforts pour sauver l’animal, tant que les humains ne sont pas tués dans le processus. « Nous ne sommes pas anti-tigres, mais nous aussi, nous devons vivre en sécurité », a déclaré Kalu Ram Tharu, qui a mené une manifestation dans la municipalité de Madhuwan.

Ram Krishna Tharu, un résident local, dit que ce n’est qu’après que les habitants ont commencé à mourir à cause des attaques de tigres que beaucoup d’entre eux ont appris à connaître Bhadai Tharu.

« Ils protègent les tigres pour leur profit personnel », explique Jhak Bahadur Budhathoki.

Bhadai Tharu se moque des accusations. Il admet que, comme tout le monde, il a aussi peur des tigres. Mais il croit aussi qu’ils devraient être autorisés à vivre librement comme des humains. Et peu importe le nombre de menaces proférées par les gens, il ne se soustraira pas à son devoir de protéger la faune, dit-il.



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