En RDC, les inondations tragiques démontrent le pouvoir salvateur des arbres


KALEHE, RÉPUBLIQUE DÉMOCRATIQUE DU CONGO — Chaque jour, Jérémie Lushambo, 72 ans, se rend au fleuve Kabushungu pour prier pour plus de 50 membres de sa famille disparus dans ses eaux lors de la dernière saison des pluies.

« Chaque fois que je viens ici, je demande à Dieu d’accueillir les âmes de mes enfants et petits-enfants qui sont morts ici », dit-il en regardant la rivière. « Même si j’ai pu récupérer une partie des corps, le reste a été emporté. »

En mai 2023, de fortes pluies se sont abattues sur Bushushu, Nyamukubi, Luzira et Chabondo, quatre villages reculés sur les rives du lac Kivu, à la frontière avec le Rwanda. Plus de 440 personnes sont mortes et des milliers ont été portées disparues après que quatre rivières de la région sont sorties de leur lit, déclenchant des inondations et des coulées de boue. La Croix-Rouge estime que 1 200 maisons ont été détruites et que plus de 4 600 ménages ont été touchés.

Les fortes pluies et les inondations ne sont pas rares dans le territoire de Kalehe, mais l’impact des pluies torrentielles de mai dernier a été sans précédent. Le secrétaire général des Nations Unies, António Guterres, a qualifié les inondations de « nouvelle illustration de l’accélération du changement climatique ».

Les experts environnementaux affirment que la déforestation a contribué à la catastrophe. « Les hauts plateaux de Kalehe ont été déboisés pendant des décennies sans aucune réflexion sur le reboisement », explique Boris Hamuli, un agronome basé à Bushushu. « Cela a laissé le sol exposé et vulnérable à l’érosion pendant la saison des pluies, provoquant des inondations sans précédent dans nos villages. »

En juin dernier, pour aider à prévenir une autre catastrophe, le gouvernement local a lancé une campagne visant à planter 1 000 arbres sur les collines dénudées entourant les quatre villages touchés par les inondations.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Jérémie Lushambo a perdu plusieurs membres de sa famille en mai dernier, lorsque les pluies ont provoqué des inondations et des coulées de boue dans le territoire de Kalehe.

Au moins 150 volontaires issus des communautés locales, pour la plupart des jeunes âgés de 18 à 30 ans, accompagnés d’agronomes, ont jusqu’à présent planté 800 arbres, tels que des grevillea, des filaos et des podocarpus. « C’est un pas vers un avenir dans lequel l’environnement est protégé », a déclaré Thomas Bakenga, administrateur de la région de Kalehe, qui dirige la campagne.

Simeon Rulinda, 47 ans, a décidé de participer aux efforts de reboisement après avoir réalisé comment les arbres pouvaient aider à prévenir une autre catastrophe. Pour lui, planter des arbres est devenu un moyen de faire son deuil. Rulinda a perdu ses deux enfants et leur cousin lorsque les inondations ont frappé Bushushu et que la maison où ils séjournaient s’est effondrée, tuant tout le monde à l’intérieur.

« Quand j’ai perdu deux de mes cinq enfants, j’ai été submergée par le chagrin, et pour moi, le reboisement est devenu une sorte de thérapie », dit Rulinda. « Cela m’occupe et je ne pense pas trop à la tragédie qui nous est arrivée. Au lieu de cela, je pense à un avenir meilleur pour la prochaine génération grâce aux arbres que nous plantons.

Rien qu’entre 2015 et 2022, le territoire de Kalehe a perdu plus de 420 kilomètres carrés (162 miles carrés) de couvert forestier, selon les données de Global Forest Watch, une plateforme en ligne qui fournit des données et des outils pour surveiller les forêts, mais la déforestation a commencé il y a des décennies. « Ces montagnes et ces collines étaient autrefois boisées », explique Bakenga, faisant référence à la région bordant le lac Kivu. « Mais la croissance démographique a conduit à la déforestation pour construire des maisons, faire de l’agriculture, ramasser du bois de chauffage et produire du charbon de bois à des fins commerciales. »

En l’absence d’autres possibilités d’emploi, les habitants considéraient les forêts comme leur principale source de survie.

« La déforestation a fragilisé le sol au fil du temps, jusqu’à ce qu’une coulée de boue provoquée par de fortes pluies conduise à la catastrophe qui a laissé nos villages en deuil », explique Mastor Rubambiza, responsable de l’environnement et du développement durable à Kalehe.

Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

En juin dernier, le gouvernement local a lancé une campagne de reboisement pour planter 1 000 arbres sur les collines dénudées entourant les villages touchés par des inondations dévastatrices.

Jackson Shamamba, un agronome et ingénieur de Kalehe qui a participé à la campagne de reboisement, affirme qu’il est essentiel de préserver les forêts tropicales primaires, comme celles de Kalehe, car elles représentent l’une des plus grandes réserves de carbone de la planète. « Comme l’a dit le [the trees] grandissent, stockent le carbone dans leurs racines et leurs troncs et libèrent l’oxygène dont nous avons besoin pour respirer dans l’atmosphère », explique Shamamba. « Ce processus, qui a assuré notre survie sur Terre pendant des années, doit être maintenu, et c’est à nous de le faire en laissant pousser les plantes. »

La République démocratique du Congo, qui abrite d’immenses forêts tropicales, est souvent considérée comme le deuxième poumon du monde (le premier étant l’Amazonie), mais c’est aussi l’un des pays les plus touchés par la sécheresse.De plus, il n’y a pas d En 2022, le pays a perdu plus de 500 000 hectares (1,2 million d’acres) de forêt. L’agriculture et la production de charbon de bois ont été parmi les principaux moteurs, selon Global Forest Watch.

Bakenga et Shamamba pensent que l’activation de la communauté locale contribuera également à sensibiliser aux conséquences de la déforestation.

Alors que la campagne est toujours en cours et qu’il faudra entre deux et 10 ans pour que les nouveaux arbres poussent pleinement, certains bénévoles sont déjà en train de changer leur façon de penser les forêts locales.

Immaculée Maisha, une jeune femme de 28 ans originaire de Nyamukubi, l’un des villages les plus touchés par les coulées de boue, a participé activement aux efforts de reboisement. « J’ai grandi en regardant mes aînés abattre des arbres à diverses fins, y compris la construction de maisons et la cuisine, et j’ai moi-même pris cela comme normal », dit-elle. « Mais aujourd’hui, je comprends mieux que quiconque à quel point il est important d’avoir des arbres. »

Maisha se souvient de la catastrophe de l’année dernière comme si c’était hier. Les images la hantent encore.

« Nous vivions au pied des collines, qui sont couvertes d’énormes rochers. La plupart des victimes ont été tuées par d’énormes rochers qui se sont effondrés et ont écrasé tout ce qu’ils ont touché. C’était terrible », raconte-t-elle. Certains ont pu s’enfuir, mais ceux qui n’ont pas eu la force de fuir, comme les personnes âgées, les malades et les enfants, ont été ensevelis sous les rochers et la boue. « J’ai encore des cauchemars de gens qui crient, d’enfants qui pleurent, de rochers qui s’écrasent et de maisons détruites. »

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Au moins 443 personnes sont mortes à la suite des inondations et des coulées de boue qui ont frappé le territoire de Kalehe en mai dernier. La Croix-Rouge estime que 1 200 maisons ont été complètement détruites.

Maisha a perdu 26 membres de sa famille, dont sept frères et sœurs et 19 cousins. Elle a également perdu sa grand-mère et son grand-père, avec qui elle vivait, parce qu’ils ne pouvaient pas s’enfuir. Ils étaient chez eux lorsque leur maison s’est effondrée.

La tragédie de Nyamukubi s’est produite un jeudi, jour de marché, alors que le village était bondé de gens des régions voisines qui étaient venus faire des affaires. Le marché a été emporté, ainsi que 500 maisons, une église, une mosquée et de nombreux autres bâtiments.

« Les arbres auraient dû limiter les dégâts, mais malheureusement, lorsque nous parlons de l’importance de planter des arbres, les gens n’écoutent pas, et ce genre de catastrophe en résulte », explique Rubambiza.

Le ministère de l’Environnement et du Développement durable réglemente l’exploitation forestière. Les bûcherons artisanaux sont tenus de payer une taxe sur la déforestation de 1 800 francs congolais (66 centimes des États-Unis) par hectare pour les activités non agricoles et de 300 francs (11 centimes) par hectare pour les activités agricoles. Et bien que l’abattage d’arbres sans licence soit illégal, dit Rubambiza, les habitants ont longtemps ignoré la loi.

« Avant, il était difficile de les convaincre des dégâts que la déforestation peut causer, mais aujourd’hui, la situation est différente, et malheureusement la population l’a compris de la pire façon possible », explique Rugambiza.

Lorsque les champs ont été inondés et que les récoltes ont été détruites, les agriculteurs ont perdu leurs moyens de subsistance. Aujourd’hui, la majorité de la population des quatre villages touchés par les inondations vit dans une extrême pauvreté et a du mal à trouver de quoi se nourrir.

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Noella Nyirabihogo, GPJ RDC

Une maison endommagée par les inondations et les coulées de boue à Bushushu, un village reculé du district de Kalehe.

Germaine Mwavita, 52 ans, a quitté Bushushu en mai dernier, après que de fortes pluies ont provoqué un glissement de terrain qui a détruit sa maison et tué plusieurs membres de sa famille. « Nos champs ont tous été détruits, il est difficile de trouver de la nourriture et l’aide des ONG n’est pas suffisante », dit-elle. « Nous avons tout perdu à cause de l’érosion, et nous ne savons pas si nous pourrons un jour nous en remettre. »

Selon M. Rubambiza, près de 500 familles qui ont perdu leur maison seront relogées dans un endroit où elles pourront cultiver des champs et élever du bétail. Cela les rendra autosuffisants et ils n’auront plus à dépendre de l’abattage d’arbres pour survivre.

« Nous sommes en train de trouver un endroit idéal pour les personnes qui ont vécu la catastrophe causée par l’érosion, un endroit où elles peuvent compter sur l’agriculture et l’agriculture comme source de revenus », explique Bakenga.

Mwavita dit que bien qu’elle comprenne l’importance du reboisement, elle n’a pas la force physique de se joindre aux bénévoles pour planter des arbres.

D’autres, qui ont encore du mal à subvenir à leurs besoins de base, participent activement à la campagne.

Anaclet Mirindi, un habitant de Bushushu âgé de 51 ans, a perdu ses oncles et ses cousins dans les inondations. Un glissement de terrain a détruit sa maison. Mirindi a survécu par un coup de chance : lui, son femmeFe et les enfants rendaient visite à leur famille dans un village voisin lorsque la catastrophe a frappé. Aujourd’hui, Mirindi plante des arbres. Il croit qu’il s’agit d’un investissement pour l’avenir.

« Les agronomes nous ont dit que nous devions planter des arbres pour éviter qu’une telle catastrophe ne se reproduise à l’avenir. Notre volonté de le faire signifie que nos enfants ne subiront pas le même sort », a déclaré Mirindi. « Nous devons protéger les générations futures. »



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