La simple question qui a lancé la quête d’un homme pour trouver les oiseaux les plus insaisissables du Népal


À Mechinagar, une municipalité située à la frontière entre le Népal et l’Inde, à Koshi, la province la plus orientale du pays, Wreet Kharel, 14 ans, avait une question pour son père : pourquoi leur ville natale était-elle célèbre ? Deven Kharel, qui dirigeait un petit studio photo ce jour-là en 2014, ne pouvait penser à rien à ce moment-là. Les jours passaient, mais Kharel pensait souvent à cette conversation avec sa fille.

Puis un jour, deux ans plus tard, en 2016, il est tombé sur le travail du photographe animalier indien Rathika Ramasamy sur Facebook. Elle avait posté des photos de dards orientaux, un oiseau aquatique d’Asie du Sud, enfermés dans des combats pour un territoire sur un lac d’un sanctuaire d’oiseaux indien. Il a parcouru les images de Ramasamy de guêpiers verts assis sur un fil, prises quelque part en Inde. Les photographies, nettes, saisissantes et pleines de couleurs, sont restées gravées dans sa mémoire. Au cours des semaines suivantes, il a eu l’impression d’avoir une réponse à la question de sa fille il y a longtemps. Il pensait que documenter les oiseaux de Mechinagar serait un bon début, même s’il n’était pas sûr de ce que cette quête lui apporterait.

Au cours des plus de sept années qui ont suivi, Kharel, inspiré par le travail de Ramasamy, a entrepris de photographier et de documenter les oiseaux de sa ville natale. Il a créé la Mechi Bird and Wildlife Conservation Society, une organisation reconnue par le gouvernement local comme la première société de conservation de la faune du district. Bien que Mechinagar n’ait pas toujours été une destination touristique, les propriétaires de magasins locaux et les conducteurs de pousse-pousse envoient maintenant souvent les gens de passage à la boutique de Kharel pour en savoir plus sur la population d’oiseaux florissante de la municipalité. À la suite de ses efforts de sensibilisation aux oiseaux locaux, le président du quartier n° 4, un quartier de la municipalité, a commencé à distribuer des fournitures aux enfants qui choisissent de remettre leur fronde à la société.

Mechinagar compte 13 forêts communautaires réparties sur 2 000 hectares (plus de 4 900 acres). Peu de temps après avoir vu les photos de Ramasamy en 2016, Kharel a commencé à regarder les oiseaux de plus près. Au cours d’une de ses promenades photographiques, il est tombé sur un petit oiseau avec des taches violettes bleutées sur le cou, sirotant du nectar de fleurs dans le jardin d’un voisin. Il l’a pris en photo et a découvert plus tard qu’il s’agissait d’un souimanga violet. C’était la première fois que sa photo d’oiseau devenait virale sur Facebook. La réponse que la photographie a reçue l’a encouragé à chercher plus d’oiseaux. Au cours des années suivantes, Kharel a découvert et photographié 330 espèces d’oiseaux à Mechinagar.

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Mayamitu Neupane, GPJ Népal

Wreet Kharel, à gauche, lit des articles sur les oiseaux du Népal avec son père, Deven Kharel, chez eux.

Il a pris des photos du grand genou épais, qui est en danger critique d’extinction au Népal.

En 2020, il a repéré un oiseau qui ressemblait à un pigeon mais dont les ailes étaient une mosaïque de verts, une rareté qu’il n’avait jamais vue chez l’espèce. Il a envoyé les photos par e-mail à des personnes qu’il connaissait à Bird Conservation Nepal, une organisation à but non lucratif qui œuvre pour la protection des espèces aviaires. C’était le pigeon impérial vert, une espèce rare au Népal. « Si j’avais su sur le terrain, j’aurais été plus excité », dit-il.

Puis, en 2021, Kharel a trouvé l’insaisissable hangrayo (calao à cou roux) à Sim Dhap, dans la municipalité de Suryodaya, dans le district d’Ilam, à environ 80 kilomètres (50 miles) de Mechinagar. Kharel avait recherché l’oiseau à la demande de Kamal Maden, un botaniste, chercheur en biodiversité et écrivain qui a fait la connaissance de Kharel après avoir suivi ses photographies.

Un naturaliste a découvert le hangrayo au Népal en 1829, dit Maden. « Deven est la seule autre personne à l’avoir trouvé au Népal depuis. »

Kharel dit qu’il n’avait aucun espoir de trouver un oiseau que l’on croyait éteint au Népal. « Mais je l’ai reconnu dès que je l’ai vu sur un arbre sur la route. Cet oiseau était facile à identifier car je l’avais photographié en Inde. … J’ai rapidement sorti mon appareil photo et j’ai pris une photo rapide. Peu m’importait que la photo soit bonne ou mauvaise ; tout ce qui comptait, c’était que je prenne une photo et qu’il y ait un enregistrement », dit-il.

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Mayamitu Neupane, GPJ Népal

Deven Kharel a photographié 330 espèces d’oiseaux à Mechinagar.

Kharel a également été la première personne à photographier le pic à dos écarlate, qu’il a repéré dans la municipalité de Rong, dans le district d’Ilam.

Lorsqu’il prend des photos d’un oiseau, Kharel les montre d’abord aux enseignants, aux femmes au foyer et aux personnes âgées de la localité – car ce sont eux qui connaissent le mieux l’espèce – et cherche le nom local de l’oiseau. « Ensuite, je rentre chez moi et je fais des recherches sur Internet », dit-il.

Si les sections locales ne sont pas en mesure d’identifier le Bird, il cherche des ornithologues en ligne et leur envoie des photos par e-mail, leur demandant de l’aide.

L’ornithologue Krishna Prasad Bhusal, de Bird Conservation Nepal, est l’une de ses sources. Bhusal et son équipe se sont familiarisés avec le travail de Kharel grâce aux publications du photographe sur la page Facebook de leur organisation.

« Alors quand nous avons parlé, je lui ai demandé de ne pas retoucher lourdement les photos qu’il publie sur les réseaux sociaux. J’ai dit : « Je comprends que puisque votre profession est la photographie, vous pouvez avoir envie de retoucher les photos, mais il serait préférable de les publier telles que vous les avez prises. » Les photos d’animaux sauvages doivent être naturelles », explique Bhusal. Il ajoute que Kharel a suivi le conseil.

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Mayamitu Neupane, GPJ Népal

Deven Kharel enseigne aux élèves sur les oiseaux lors de l’exposition de photos d’oiseaux d’un jour pour enfants, qui s’est tenue à l’école secondaire Saraswati, dans le quartier no 4 de la municipalité de Mechinagar.

Kharel ne s’est pas contenté d’écrire aux ornithologues pour en savoir plus sur les oiseaux. Bien qu’au début, sa connaissance principale des oiseaux soit venue de la recherche d’articles sur Internet, il a depuis voyagé à travers le Népal et l’Inde pour participer à des programmes de conservation de la nature afin d’accroître ses connaissances. Après avoir passé des mois à étudier le comportement des oiseaux et leurs cris, il dit qu’il est capable d’identifier environ 100 oiseaux simplement en les écoutant.

La poursuite de la photographie d’oiseaux par Kharel signifiait que son gagne-pain en tant que photographe de studio, de mariage et d’événements a été relégué au second plan. Pendant des jours, son studio restait fermé alors qu’il voyageait pour photographier les oiseaux.

Sa femme, Nirmala Rani Kharel, dit qu’il a dépensé près de 900 000 roupies népalaises (plus de 6 700 dollars) pour acheter des livres, des objectifs, des appareils photo et du matériel d’observation des oiseaux. À l’exception des 180 000 roupies (1 350 dollars) que la municipalité de Mechinagar a accordées à sa société de conservation pour financer une partie de ses recherches, Kharel est en grande partie autofinancée. Bien que parfois l’idée que son mari rôde dans les forêts à la recherche d’oiseaux effraie Nirmala, elle comprend aussi sa passion. « Quand je l’ai vu plongé dans sa recherche d’oiseaux sur Internet et qu’il lisait beaucoup de livres, je lui ai acheté un bon objectif avec mes économies », explique Nirmala, qui tient un salon de beauté pour subvenir aux besoins de la famille.

Niroj Kattel, responsable de l’information à l’office du tourisme de Kakarvitta, dans le district de Jhapa, explique que même si leur bureau n’avait l’habitude de proposer que des affiches de destinations touristiques populaires comme le mont Everest, Pokhara et le haut lieu du pèlerinage bouddhiste de Lumbini, les photographies d’oiseaux de Kharel ont changé la donne. « Nous avons remplacé ces affiches par des photos prises par Kharel. Après avoir vu les photos sur le mur du bureau, les citoyens népalais et les touristes étrangers qui visitent notre bureau ont commencé à se renseigner sur les oiseaux, et nous les avons également mis en contact avec lui », dit-il.

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Mayamitu Neupane, GPJ Népal

Deven Kharel pose avec sa photo d’un aigle-faucon changeant dans les bureaux de la Mechi Bird and Wildlife Conservation Society à Kakarvitta, dans la municipalité de Mechinagar.

L’aspect le plus important du travail de Kharel, dit Kattel, est la façon dont les communautés locales ont pris conscience de l’importance des oiseaux. « L’un des effets positifs de sa campagne, c’est que les habitants de Mechinagar ont commencé à penser que les oiseaux font partie intégrante de nos vies », dit-il.

Le maire de Mechinagar, Gopal Chandra Budhathoki, fait écho à ce sentiment. « Je ne savais pas que les oiseaux étaient si importants pour les humains et la nature. Il a enseigné à de nombreuses personnes, y compris moi-même, la relation entre la vie humaine, la nature et les oiseaux. … Les gens ont appris à ne pas tuer d’oiseaux à cause de cela », explique Budhathoki.

Des dizaines de personnes se sont inscrites auprès de la Mechi Bird and Wildlife Conservation Society de Kharel, en plus de neuf membres officiels. Qu’il s’agisse d’enseignants, de commerçants, d’hommes d’affaires, de femmes au foyer, d’agriculteurs ou d’ouvriers du bâtiment locaux, les gens se sont inscrits pour recevoir régulièrement des informations sur les oiseaux et les activités de conservation. La société travaille actuellement sur une proposition visant à demander au gouvernement de déclarer Mechinagar sanctuaire d’oiseaux.

« Je suis reconnaissante envers ma famille tous les jours. Il y a très peu d’argent dans ce travail, mais ils me soutiennent quand même. S’ils m’avaient demandé pourquoi je faisais un travail qui rapporte très peu d’argent, je n’aurais pas été en mesure de poursuivre tout cela », dit Kharel.



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