Ça vaut le sel ? Les mineurs artisanaux continuent de travailler malgré les problèmes de santé


LAC KATWE, OUGANDA — À première vue, les branches qui grattent la surface du lac Katwe ressemblent à une œuvre d’art saisissante pour la façon dont elles créent différentes formes dans l’eau. Si, à l’œil extérieur, leur disposition peut sembler aléatoire, pour les milliers de mineurs de sel artisanaux dont les moyens de subsistance dépendent du lac, chaque branche sert à quelque chose car elle sert à marquer les limites de leurs marais salants.

« Les divisions que vous voyez là-bas sont des parcelles qui nous appartiennent », explique Sarah Tinditiina, une mineure de sel qui travaille ici depuis 13 ans. Tinditiina passe ses journées à gratter le fond du lac à la recherche de sel gemme. « Nous passons de longues heures dans l’eau qui s’évapore et, à cause de cela, j’ai tellement soif. »

Situé dans le district de Kasese, dans l’ouest de l’Ouganda, le lac Katwe est le premier lac producteur de sel du pays et une ressource clé pour l’industrie croissante de la production de sel en Ouganda, qui, selon la base de données Comtrade des Nations Unies, a exporté 7,4 dollars américains de sel en 2022 vers d’autres pays, notamment la République démocratique du Congo, le Rwanda et le Soudan.

L’exploitation minière artisanale fait référence à l’extraction manuelle de minéraux à l’aide d’outils de base par des travailleurs qui ne sont pas officiellement employés par des sociétés minières. La pratique de l’extraction du sel du lac Katwe est une tradition séculaire datant de l’époque précoloniale. De nombreux marais salants bordant les rives du lac appartiennent aux mêmes familles depuis des décennies et ont été transmis d’une génération à l’autre. Ces dernières années, le lac a attiré un afflux de demandeurs d’emploi, avec environ 10 600 mineurs – principalement des femmes – qui y travaillent aujourd’hui. Cela représente une augmentation de près de 50 % par rapport à il y a dix ans.

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Edna Namara, GPJ Ouganda

Sarah Tinditiina a passé 13 ans à travailler comme mineure de sel dans le lac Katwe.

Avec des revenus hebdomadaires compris entre 40 000 shillings ougandais (10 dollars) et 1 million de shillings (272 dollars), les mineurs de sel voient la promesse d’un gagne-pain dans le lac. Mais beaucoup s’inquiètent aussi pour leur santé.

En raison d’un manque de toilettes, les mineurs de sel immergés dans les eaux pendant de longues périodes risquent de contracter des maladies transmises par les eaux usées, telles que la typhoïde, le choléra et la diarrhée, selon un rapport de 2018 du Programme des Nations Unies pour le développement. Le rapport a également révélé qu’une exposition prolongée à la saumure peut provoquer une inflammation des organes reproducteurs et affecter les taux de fertilité des mineurs. Les hommes ont signalé des déformations génitales et les mineures ont déclaré avoir connu des taux élevés de fausses couches et d’infertilité.

Des experts médicaux locaux interrogés par le Global Press Journal ont toutefois exprimé leur scepticisme quant à une corrélation entre l’eau salée et les faibles taux de fertilité. « Les mineurs ont la phobie de voir leurs parties affectées, mais il n’y a rien qui se passe », explique Paul Kaduyu, gynécologue à l’hôpital Mengo, à Kampala. Les experts médicaux, cependant, confirment que l’exposition à la saumure peut entraîner des affections cutanées qui peuvent être exacerbées par un manque de traitement approprié, provoquant des ulcères cutanés et des infections.

Lorsque le gouvernement ougandais a approuvé la Loi sur les mines et les minéraux en 2022 pour réglementer le travail des mineurs artisanaux, les mineurs de sel du lac Katwe espéraient que cela répondrait à leurs préoccupations. En vertu de la nouvelle loi, le ministre de l’Énergie, des Mines et du Développement minier peut prescrire des mesures pour rendre le travail des mineurs artisanaux plus sûr, et les mineurs de sel s’attendaient donc à ce que le gouvernement facilite l’accès aux équipements de protection. Mais cela ne s’est jamais produit pour les milliers de mineurs de sel qui, comme Tinditiina, travaillent dans le lac Katwe sans permis d’exploitation en bonne et due forme. Beaucoup d’entre eux disent que le gouvernement n’a pas tenu compte de leurs problèmes de santé.

En l’absence d’équipements adéquats, les mineurs ont pour la plupart continué à s’appuyer sur des protections improvisées. Alors que les hommes portent des préservatifs ou nouent des sacs en polyéthylène autour de leurs parties génitales, les mineures portent des serviettes hygiéniques ou s’enduisent de pâte de manioc mélangée sur leurs organes génitaux avant d’entrer dans les eaux salées.

« Pour les hommes, attacher le pénis pendant plus de sept heures altère la circulation sanguine dans les vaisseaux, ce qui cause lui-même des problèmes », explique le Dr Joel Mirembe, médecin principal à l’hôpital national de référence de Mulago.

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Edna Namara, GPJ Ouganda

Ronald Aguma tient un morceau de sel gemme, montrant des cicatrices sur son bras dues à l’exploitation minière du lac Katwe.

Parce que les femmes n’ont pas les moyens d’acheter des serviettes tous les jours, elles optent souvent pour de vieux vêtements, qui peuvent ne pas être assez hygiéniques et pourraient constituer un « terrain fertile pour les infections », ajoute-t-il.

Ces dernières années, après que l’information selon laquelle les mineurs de sel utilisaient des préservatifs et des serviettes hygiéniques comme équipement de protection se soit répandue dans tout le pays, les touristes et les journalistes ont commencé à affluer vers le lac.

« C’est devenu comme une forme d’amusement pour les gens de venir voir les gens qui travaillent avec des préservatifs et les femmes qui se rembourrent chaque jour de travail de leur vie », explique Nicholas Kagongo, un ancien dirigeant de la Lake Katwe Cooperative Society, une organisation représentant les mineurs de sel locaux.

Cela déplaisait aux artisans, alors ils ont choisi de cacher la pratique et de ne pas en parler.

Ibrahim Bahati et Ronald Aguma sont assis sur le trottoir et délimitent leurs casseroles. Ils travaillent dans le lac depuis 25 ans et 10 ans, respectivement. En guise de geste de bienvenue, Aguma tend la main en guise de salutation. « Ce sont des mensonges », dit-il, faisant référence à l’utilisation de préservatifs par les mineurs de sel masculins pour se protéger. Mais il reconnaît les risques pour la santé de travailler dans le lac. Il pensait que la nouvelle loi améliorerait leurs conditions de vie.

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Edna Namara, GPJ Ouganda

Sarah Tinditiina inspecte les étangs avant d’entrer dans le lac Katwe pour extraire du sel.

« Nous pensions qu’ils penseraient à nous. Nous subissons trop de labeur et nous risquons notre vie », dit Aguma. « Nous entrons dans le lac à 9 h et en ressortons à 17 h. Naturellement, notre corps est ratatiné à cause d’une trop longue période dans l’eau.

Il montre l’effet que le sel a eu sur lui – quelques coupures anciennes et fraîches sur ses coudes – tandis que Bahati, qui travaille ici depuis plus longtemps, montre un patchwork de cicatrices qui descendent le long de ses jambes.

« J’ai commencé avec pas une seule cicatrice, mais je vois ce que mes jambes sont devenues », dit Bahati. Pour protéger les plaies fraîches de la saumure, les mineurs utilisent un adhésif bon marché destiné aux métaux qui ne convient pas à la peau humaine et peut provoquer une irritation de la peau, des yeux et des voies respiratoires.

Seka Abdullakarim, qui travaille ici depuis quatre ans, envisage de quitter son emploi par souci de santé.

« J’ai besoin de protéger ma vie. J’aurai besoin d’une génération à mon nom », dit-il, faisant référence à son désir d’avoir des enfants. Lorsqu’on lui demande quel équipement il utilise pour se protéger de la saumure, il sourit et esquive la question en pataugeant dans l’eau, provoquant un effet d’entraînement.

« Nous pensions qu’ils penseraient à nous. Nous subissons trop de labeur et nous risquons notre vie. Mineur de sel artisanal

Margaret Akol, qui travaille depuis 20 ans en tant que dirigeante de Women Salt Miners, une organisation locale représentant les femmes mineures de sel, désapprouve la réticence des mineurs à parler de leurs conditions de travail.

« Aussi embarrassant que cela puisse paraître, si un problème est caché, il n’y aura pas de solution », dit-elle.

Pendant ce temps, le gouvernement manque de ressources adéquates pour améliorer les conditions de travail des mineurs de sel, explique Vincent Kedi, commissaire adjoint chargé de l’octroi des licences et de l’administration à la Direction de la Commission géologique et des mines. Alors que les professionnels de la santé affirment que les préservatifs et les serviettes hygiéniques peuvent provoquer des irritations et des infections cutanées, Kedi affirme que le gouvernement prévoit de commencer à distribuer ces protections improvisées. « Les préservatifs et les serviettes hygiéniques les ont protégés », dit-il.

Kedi dit que certaines des mineures ont déclaré avoir subi une ablation de l’utérus et ont affirmé que cela était lié à l’exposition à la saumure.

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Edna Namara, GPJ Ouganda

Seka Abdullakarim flotte à la surface d’un étang salé dans le lac Katwe.

Global Press Journal n’a pas pu vérifier cette affirmation de manière indépendante et les gynécologues interrogés pour cet article ont dis-le qu’il est très peu probable que l’exposition à la saumure puisse conduire à l’ablation de l’utérus. Tinditiina dit que trois de ses collègues mineurs de sel ont subi une ablation de l’utérus.

« Nos problèmes vont au-delà de ce que les gens pensent. Cela ne s’arrête pas à la desquamation ou aux démangeaisons de notre peau », explique Tinditiina. « Certains d’entre nous ont eu le malheur de perdre leur ventre. »

Non loin de l’endroit où travaillent les mineurs, se dresse une usine de sel abandonnée, surplombant le lac. Il a fonctionné pendant moins d’un an au début des années 1980. Kagongo dit que les machines de construction ne pouvaient pas résister aux effets corrosifs des eaux. « Les tuyaux métalliques utilisés pour forer le sel se sont corrodés en un mois », dit-il.

Pour les mineurs de sel, l’usine abandonnée est un autre rappel douloureux des conséquences que les eaux du lac peuvent avoir sur leur corps. « Si le sel peut détruire une machine en un an », demande Bahati, « alors quel mal peut-il faire à un être humain qui y travaille depuis plus de 40 ans ? »



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